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6号車の個室で本を手にまどろむ。車窓には田園景色が広がっていた=5日午前、たつの市内(撮影・秋山亮太)
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6号車の個室で本を手にまどろむ。車窓には田園景色が広がっていた=5日午前、たつの市内(撮影・秋山亮太)
出発を待つ「ウエストエクスプレス銀河」=大阪市北区、JR大阪駅(撮影・秋山亮太)
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出発を待つ「ウエストエクスプレス銀河」=大阪市北区、JR大阪駅(撮影・秋山亮太)
長距離観光特急列車「ウエストエクスプレス銀河」1号車の車内(撮影・秋山亮太)
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長距離観光特急列車「ウエストエクスプレス銀河」1号車の車内(撮影・秋山亮太)
将棋盤などが刻印されたテーブルには新型コロナ対策のアクリル板が設置されている(撮影・秋山亮太)
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将棋盤などが刻印されたテーブルには新型コロナ対策のアクリル板が設置されている(撮影・秋山亮太)
神戸新聞NEXT
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 西日本の自然や歴史、各地の食や伝統に触れる長距離観光特急列車「ウエストエクスプレス銀河」。大阪-下関(山口県下関市)の山陽ルートの運行が12日から始まるのを前にJR西日本が5日、報道機関向けの試乗会を開催した。「“鉄ちゃん”なら垂ぜんだろうに。私で良いのかな…」と申し訳ない気持ちを抱きつつ参加。個性的な車両や、新型コロナウイルス対策が施された車内での特別なおもてなしに感嘆しっぱなしだった。(堀内達成)

 銀河の山陰ルートは、新型コロナの影響で4カ月遅れたものの、今年9~11月に京都・大阪駅-出雲市駅(島根県)間で先行運行した。

 今回試乗したのは大阪-福山間。ホームに下りてしばらくすると銀河が入ってきた。西日本の海や空をイメージしたという深い青色「瑠璃紺」の車体がなまめかしい。

 多様性と快適性がコンセプトという、6両編成の車両に足を踏み入れる。「おお」。つい声が漏れた。グリーンの6号車には個室が並び、足が投げ出せるベンチ型の座席でリラックスできる。2号車の女性専用席は赤など明るい色合いのシートがゆったり目に配置されている。

 3号車の半個室(約5平方メートル)はベンチシートをマットレスのように広げることができ、座ったり寝転んだりも可能。「子どもと一緒に来ても大丈夫そうだな」。プライベートで乗車した時の妄想が膨らむ。

 コロナ対策も抜かりはない。フリースペース「遊星」の将棋やチェスが楽しめるテーブル上にはアクリル板を設置。車内のあちこちに消毒液も置かれている。

 午前7時19分、車体が動き始めた。さあ、出発だ。席に座ると間もなく、神崎川を渡って尼崎市内に。車窓に見慣れた阪神間の風景が流れる。三ノ宮を出ると朝食として、神戸の老舗「イスズベーカリー」の特製パンが運ばれてきた。

 「銀河にちなみ星型で、卵たっぷりの生地でチョコチップアーモンドクリームを包んだリッチな限定パンです」と担当者。UCC上島珈琲(神戸市中央区)のホットコーヒーと一緒に腹を満たした。

 列車はゆっくり走ったり、停車駅以外の駅で止まったりしながら西へ走る。同9時45分、姫路駅に到着。銀河のコンセプトは、「遠くへ行きたい」という要求に応えつつ「移動時間も楽しんでもらう」こと。知った路線を長時間かけて走るのは新鮮だ。

 岡山を過ぎると、車内でのおもてなしがめじろ押しに。創業200年の「三好野」(岡山市)の郷土料理をふんだんに詰め込んだ弁当に舌鼓を打っている間に、銀河グッズなどを扱う車内販売も始まった。瀬戸内海に浮かぶ生口島(広島県尾道市)の「瀬戸田レモン」を使ったジェラートなど地域の特産品も並んだ。

 旅も終盤、フリースペースで地酒の紹介が始まった。実際の運行では広島駅(広島市)-徳山駅(山口県周南市)で行われる。近年、山口県の酒は注目を集めているといい、周南市にある三つの酒蔵が自慢の銘柄を提供する。本日は泊まり明けで早く帰ることが許されている…。試飲についつい手が伸びた。

 福山駅に近づくと、福山市出身のラジオDJ小林克也さんが同市の魅力とともに「エンジョイ!センキュー!」と伝える録音アナウンスも。ハイテンションが体に乗り移ったところで、約6時間の優雅な旅が終わりを迎えた。

 次は仕事抜きで、この車窓の旅を心置きなく楽しみたい。その日を夢見て、来週も仕事を頑張ろう。

     ◇

 山陽方面への銀河は3月11日まで、昼間に週2往復程度運行する。12、1月出発分の販売は終了しているが、2月分は12月15日まで応募を受け付けている。3月分は1月5~13日の募集を予定している。宿泊を伴う旅行商品として、日本旅行のみが販売。大阪発の最安は広島までの2万7000円(ホテル1泊、片道は新幹線)。12、1月分の予約倍率は約8倍だった。

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